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Una potenziale svolta per gli adulti con disturbo dello spettro autistico

Una nuova ricerca della University of Pittsburgh School of Social Work and the Department of Psychiatry segnala una potenziale svolta per gli adulti con disturbo dello spettro autistico (ASD).

 

Mentre ci sono stati progressi nella diagnosi precoce e molti studi riguardano il trattamento di bambini con ASD, pochi sforzi finora si sono concentrati sugli interventi per gli adulti. Questi individui sperimentano sfide significative in tutta la vita adulta, tra cui disoccupazione, disabilità sociale e scarsa qualità della vita. Si ritiene che le sfide che le persone con autismo hanno nell'elaborare e nella comprensione delle informazioni contribuiscano a queste difficoltà in età adulta. Ma i trattamenti per affrontare tali problemi sono praticamente inesistenti.

Il nuovo studio della durata di sei anni, "Terapia cognitiva potenziata per il disturbo dello spettro autistico adulto: risultati di uno studio clinico randomizzato di 18 mesi", ha coinvolto 54 adulti ed è stato guidato da Shaun Eack, Ph.D., MSW, Pitt's David E. Epperson Professore di lavoro sociale e psichiatria, e Nancy Minshew, MD, Pitt professoressa di psichiatria e neurologia.

Lo studio ha testato due trattamenti, la terapia di potenziamento cognitivo (CET) e la terapia di supporto arricchita (EST).

Il CET si è concentrato sull'aiutare gli adulti a migliorare il loro modo di pensare e la comprensione sociale attraverso esercizi basati sul computer volti a migliorare l'attenzione, la memoria e la risoluzione dei problemi, insieme a esercizi in piccoli gruppi progettati per aiutare le persone a prendere le prospettive degli altri e comprendere meglio le situazioni sociali.

La parte computerizzata del trattamento è stata somministrata a coppie di adulti con autismo per migliorare le loro capacità neurocognitive, come l'attenzione e la flessibilità cognitiva, che sono importanti precursori delle abilità di livello superiore coinvolte nella risoluzione dei problemi, l'autoregolamentazione e la comunicazione sociale . Dopo diversi mesi di addestramento al computer, le coppie di partecipanti si unirono per formare un piccolo gruppo incentrato sulla cognizione sociale, o abilità di pensiero coinvolte nella comprensione degli altri e nell'elaborazione di informazioni sociali. I partecipanti impegnati in questi componenti computerizzati e di gruppo per circa tre ore a settimana.

La seconda terapia testata, EST, è stata una sessione di un'ora a settimana in cui i partecipanti hanno imparato a gestire le loro emozioni e stress, migliorare le loro abilità sociali e affrontare i problemi quotidiani. EST si basa su pratiche di psicoterapia tradizionali, come la terapia comportamentale cognitiva, e le usa per aiutare gli adulti con autismo a diventare più consapevoli dei loro fattori scatenanti dello stress e ad attuare strategie efficaci per far fronte allo stress e alle emozioni negative. Il trattamento ha anche fornito istruzione per aiutare gli adulti con autismo a capire la loro condizione, che era un ulteriore focus del gruppo CET, dal momento che molti adulti affetti non sono stati istruiti sulla natura dell'autismo, sul suo trattamento e sulle sfide che presenta nell'età adulta. I partecipanti sono stati assegnati in modo casuale al trattamento CET o EST.

I risultati dello studio, pubblicati online sulla rivista Autism Research , hanno rivelato che dopo 18 mesi di trattamento, gli adulti con autismo che hanno ricevuto CET hanno avuto significativi aumenti della funzione neurocognitiva, in particolare nell'attenzione e nella capacità di elaborare rapidamente le informazioni. Questi guadagni cognitivi hanno aiutato alcuni partecipanti ad essere molto più occupabili. Ulteriori miglioramenti sono stati visti anche nella cognizione sociale e nella comprensione sociale.

Quelli trattati con EST hanno mostrato un marcato aumento dei comportamenti socio-cognitivi, ma ci sono voluti quasi nove mesi per far emergere tali benefici rispetto agli adulti trattati con CET, suggerendo che l'allenamento più intenso offerto in tale approccio può aiutare a migliorare più velocemente.

Eack afferma che molti trattamenti precedenti di ASD sono stati di natura più comportamentale, senza concentrarsi sul tentativo di migliorare le sfide cognitive di base, ed è particolarmente importante per questa fascia di età.

"L'autismo può essere più complicato per gli adulti perché il mondo degli adulti introduce nuove sfide", ha affermato Eack. "Le reti di supporto per i bambini, come l'istruzione speciale e altro aiuto che ricevono a scuola, semplicemente non sono lì per gli adulti. Speriamo che questo studio inizi a stabilire trattamenti efficaci per gli adulti con autismo".

"Questo studio clinico comparativo sull'efficacia offre due nuovi trattamenti per il 50% degli adulti con autismo", ha detto Minshew, aggiungendo che è ora cruciale che entrambi i nuovi trattamenti siano diffusi nella comunità. "È anche probabile che le persone che non hanno l'autismo ma abbiano problemi sociali, emotivi o di problem-solving possano trarre beneficio da entrambi i trattamenti", ha detto.

Questa ricerca è stata finanziata dal National Institute of Mental Health.